El telescopio espacial Hubble, nuestros ojos en el espacio

Le dieron solo 10 años de vida, pero 30 años después, el telescopio espacial Hubble sigue enviándonos imágenes del universo.

Ahora la misión Hubble ha sido ampliada hasta 2021, fecha en la que se planea desactivar para siempre. Ya que en 2018, la NASA prevé el lanzamiento del nuevo telescopio espacial James Webb, que sustituirá al Hubble en su labor de descubrirnos el espacio exterior.

telescopio espacial hubble

El telescopio espacial Hubble (HST) fue diseñado en conjunto por la Agencia Espacial Europea (ESA) y la NASA para poder estudiar el universo sin que la atmósfera de la Tierra se lo impidiese. Desde que Galileo inventó el primer telescopio astronómico, los científicos no habían tenido forma de solucionar los problemas que ésta les causaba.

La atmósfera absorbe la radiación electromagnética, sobre todo en el espectro de infrarrojos, lo que disminuye la calidad de las imágenes. Los factores meteorológicos, nubes y grandes bolsas de aire, distorsionan la luz y dejan sin visión incluso a los telescopios terrestres más potentes. Además, la contaminación lumínica de las grandes ciudades reduce el área de ubicación de los telescopios.

El gran telescopio Hubble, es uno de los proyectos que más ha contribuido en el descubrimiento del Universo y en el desarrollo tecnológico. Desde 1990, ha estado enviándo imágenes que nos han ayudado a conocer y comprender el universo.

Las imágenes del cosmos nos han permitido datar la edad del universo, estudiar el origen de las galaxias y las diferentes fases de desarrollo durante su evolución.

Edwin Hubble no diseñó el primer telescopio espacial

Muchos piensan que el inventor del telescopio espacial es quien le dio el nombre de Hubble, pero no es así. Su nombre es en honor a Edwin Hubble, uno de los astrónomos estadounidenses más importantes del siglo XX. Hizo grandes contribuciones y es considerado uno de los padres de la astronomía observacional moderna. Creó un sistema de clasificación de galaxias y la ley de Hubble, con la que pudo demostrar por primera vez la expansión del universo.

Edwin Hubble (1889-1953)

La historia del telescopio Hubble empieza mucho antes de su lanzamiento.

Ya en los años 40 se empezaba a hablar de poner un telescopio en el espacio, aunque no fue hasta 1990 cuando el Hubble se puso en órbita y empezó a enviar imágenes del universo.

En 1973, la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) eligieron a un grupo de científicos para diseñarlo, aunque no tuvieron financiación del gobierno hasta 1977. Su construcción terminó en 1985 y estaba listo para su lanzamiento, previsto para el año siguiente, pero una explosión en el transbordador Challenger hizo que se pospusiese.

El 24 de abril de 1990 por fin se lanzó el telescopio Hubble y pudieron verse las primeras imágenes del espacio exterior.

Aunque ya podíamos ver el universo, las primeras imágenes eran defectuosas. Debido a un error de construcción, la óptica del telescopio funcionaba mal. Y el 2 de diciembre de 1993, la tripulación del transbordador espacial Endeavor (después de 5 días) consiguió solucionar el problema. Colocaron un instrumento de corrección que hizo que las imágenes fuesen bien enfocadas.

Aquí puedes ver imágenes de la misión espacial de la NASA en 1993:

Los datos más sorprendentes del telescopio Hubble

Gracias a su estructura, el Hubble puede enfocar un punto del universo sin desviarse más de 0,007 segundos de arco. Realiza fotografías de alta precisión y para ello necesita la máxima estabilidad que le proporcionan sus tres giroscopios. La NASA afirma que esta precisión equivale a mantener un rayo láser apuntando a una moneda de 2 céntimos ubicada a 300 kilómetros.

Además, la base de datos del Hubble almacena la posición detallada de 15 millones de estrellas, Hubble Guide Star Catalogue, información que también utiliza para apuntar con mayor precisión.

El Hubble orbita la Tierra a 593 kilómetros sobre el nivel del mar, con una velocidad de 7500 m/s. La órbita que describe el satélite es casi circular y tarda en completar una vuelta unos 97 minutos. En los años que lleva girando alrededor del planeta ha podido completar más de 115000 órbitas.

Cuánto mide y pesa el telescopio espacial Hubble

Para poder hacerse una idea de las grandes dimensiones del telescopio Hubble, su volumen puede compararse con el de un vagón cisterna y su altura con un edificio de cuatro pisos.

Para ser más exactos, el telescopio Hubble tiene forma cilíndrica, con una longitud de 13,2 metros, un diámetro máximo de 4,2 metros y alcanza un peso de 12 toneladas.

Cómo funciona el telescopio espacial Hubble

El Hubble es un telescopio espacial reflector con un espejo primario de 2,4 metros de diámetro. Sus componentes permiten observar el universo en el espectro de luz visible (el espectro en el que ve el ojo humano), en el ultravioleta y en el infrarrojo.

Para poder obtener las imágenes con alta precisión, el telescopio cuenta con cuatro instrumentos de gran capacidad. Incluye un espectrógrafo y tres sensores de orientación que actúan de interferómetros.

La energía eléctrica la obtiene de dos paneles solares, de 2,3 metros por 11,9 metros, colocados en su cubierta. Suministran la electricidad suficiente para que funcionen las cámaras, los cuatro motores que mueven y estabilizan el telescopio, los equipos de refrigeración de todos los instrumentos y la electrónica del telescopio. Además, dispone de baterías recargables que almacenan la energía sobrante y alimentan todo el equipo cuando la Tierra eclipsa el Sol o cuando los paneles no están bien orientados.

El telescopio espacial Hubble es controlado desde la Tierra. Los científicos usan unos giroscopios para medir la velocidad con la que se mueve el satélite, otros giroscopios ayudan a que el telescopio mantenga su objetivo.

La comunicación del Hubble con la Tierra se lleva a cabo por señales de radio, incluso las imágenes y datos son enviados por medio de estas señales. Pero esta señal no es directa entre el satélite y la Nasa, los datos recorren un largo camino antes de llegar a su destinatario. Primero se transmiten desde el Hubble al Traking and Data Relay Satellite (TDRS), que se encuentra en órbita sobre la Tierra. Este envía esos datos a una terminal en White Sands, Nuevo México, desde la que son transmitidos a otro satélite que los manda a la NASA, al Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Maryland. 

El origen del universo y otros descubrimientos del telescopio Hubble

El telescopio Hubble permitió llevar la observación astronómica mucho más lejos. Los astrónomos pudieron confirmar la existencia de agujeros negros, datar el origen del universo y despejar dudas sobre su nacimiento con el Big Bang, una gran explosión que tuvo lugar hace 13.700 millones de años.

Algunos datos recientes proporcionados por el Hubble, están haciendo que los científicos se replanteen la edad del Universo. Puede que sea más joven de lo que imaginaban, según nuevos cálculos no tendría más de 8.000 millones de años. El problema de cálculo puede ser debido a que se da por seguro que algunas estrellas tienen unos 12.000 millones de años (datos expuestos por Wilford, escritor de asuntos científicos del periódico The New York Times).

Gracias a las imágenes del cosmos se descubren continuamente nuevas galaxias y sistemas lejanos, incluso algunos planetas con características similares a la Tierra.

El telescopio Hubble, con su perfeccionada cámara fotográfica, ha creado un mosaico de imágenes de una gran sección del Universo. Incluye unas 10.000 galaxias y un millón de objetos en más de 500.000 fotografías.

En este vídeo tienes una de las imágenes creadas por el Hubble. La imagen más grande del universo, que pertenece a una parte de la galaxia Andrómeda (publicada por la NASA):

Gran parte de los datos que tenemos sobre el Universo son gracias al telescopio Hubble. Astrónomos de más de 45 países han publicado miles de artículos acerca de sus descubrimientos.

Los hallazgos más importantes del telescopio Hubble

1994. El Hubble captó imágenes de la colisión del cometa Shoemaker-Levy 9 con Júpiter y la existencia de planetas orbitando otras estrellas.

1995. La cámara de campo profundo del Hubble fotografía una región de una treinta millonésima parte del área del cielo que contiene miles de galaxias.

1998. Se obtiene una foto parecida en el hemisferio sur. Con esta similitud se refuerza el principio que afirma que la estructura del Universo es igual por todos lados e independiente de la dirección en la que se mira, isotropía del Universo.

Con los datos del Hubble se ha creado el primer mapa de un asteroide y de Plutón y ha fotografiado cientos de millones de cometas que rodean el Sistema solar.

Imágenes del universo en expansión, evidencian la existencia de materia oscura en el universo. Muchas imágenes parecen confirmar la teoría de que la mayoría de galaxias tienen un agujero negro en su núcleo. Ha captado imágenes de las primeras galaxias del Universo y ha descubierto otras situadas a 13000 millones de años-luz.

El récord de distancia cósmica ahora pertenece al telescopio Hubble

En 2016, el telescopio Hubble batió el récord de distancia cósmica y alcanzó la galaxia más remota encontrada hasta ahora. Una galaxia existente desde 400 millones de años después del Big Bang, perteneciente a la primera generación de galaxias.

La galaxia encontrada, GN-Z11, es 25 veces más pequeña que la Vía Láctea, pero su extraordinario brillo ha permitido estudiarla. Para ello, se ha utilizado la cámara de campo ancho de Hubble, midiendo con precisión la distancia a la galaxia GN-Z11 mediante el fraccionamiento de la luz en sus colores componentes.

Distant galaxy GN-z11 in GOODS-N image by HST.jpg
Galaxia GN-Z11 – Fotografía de la NASA, ESA, P. Oesch (Yale University), G. Brammer (STScI), P. van Dokkum (Yale University), and G. Illingworth (University of California, Santa Cruz) – http://hubblesite.org/newscenter/archive/releases/2016/07/image/a/; vista también en https://www.nasa.gov/feature/goddard/2016/hubble-team-breaks-cosmic-distance-record/ y http://www.spacetelescope.org/images/heic1604a/, Dominio público, Enlace

El telescopio Hubble en vivo y en directo

El telescopio Hubble nos cuenta todo lo que hace a través de Twitter.

La NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA), informan sobre los descubrimientos del Hubble en tres cuentas oficiales @HubbleTelescope (de la NASA), @Hubble_space (de la ESA) y @NASAHubble. Esta última es la que más información en tiempo real nos aporta, cuenta con casi 5 millones de seguidores y dirige a la página del Hubble de la NASA (enlace a https://www.nasa.gov/mission_pages/hubble/main/index.html), dónde podemos ver la mejor imagen del día tomada por el telescopio. 

Gracias a esta información en tiempo real, todo el mundo puede conocer mejor la labor que el Hubble hace día a día, observando el universo y descubriendo nuevas estrellas y galaxias continuamente.

Imágenes del universo captadas por el telescopio Hubble

Las mejores imágenes captadas y algunos videos sorprendentes del universo pueden verse en la página web del Hubble.

Además, tanto la NASA como la ESA, disponen de cuentas del Hubble en Flickr y Tumblr en las que comparten miles de fotografías tomadas por el telescopio.

Cuenta de Flickr de la ESA.

Cuenta de Flickr de la NASA.

Si quieres alucinar un rato y adentrarte en el universo mira estas imágenes creadas por el Hubble. Y son solo algunas de las miles y miles que ha ido tomando durante estos 30 años. 

La vida del telescopio Hubble llega a su fin

Al principio del artículo ya hemos hablado de lo importante que es telescopio Hubble para la historia de la humanidad. Gracias a él, desde 1990, hemos podido ver y entender grandes misterios del universo y sigue enviándonos nuevos datos cada día.

Espero que esta información te haya servido para entender el funcionamiento y la importancia del gran telescopio espacial Hubble.

Antes de acabar, te dejo este vídeo dónde puedes ver los datos más relevantes del Hubble, algunas curiosidades e imágenes originales de su lanzamiento y descubrimientos. 

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